orca Orca Orca orcaLa Orca (Orcinus orca), es un mamífero marino del orden de los Cetáceos, el de mayor tamaño de la familia de los delfínes oceánicos, conocida como Delphinidae. Se encuentra en los océanos de todo el mundo, desde las frías regiones árticas a los cálidos mares tropicales, correspondiendo al segundo mamífero con la mayor distribución en la tierra (después del hombre). Es un animal sumamente versátil, siendo un depredador que se alimenta de peces, tortugas, aves, focas, tiburones e incluso de otros cetáceos.
  • Nombre Científico : Orcinus orca
  • Familia : Delfínidos
  • Suborden : Odontocetos
  • Orden : Cetáceos
  • Clase : Mamíferos
  • Identificación : Aleta dorsal enorme y color negro con grandes manchas blancas.
  • Dimensiones : Hembras: de 4,6 a 8 m de longitud; machos: de 8 a 9 m (récord: 10 m).
  • Peso : Hembras: de 3 a 4 toneladas; machos: de 4 a 5 toneladas (récord: 7 tm).
  • Distribución : Cosmopolita
  • Habitat : Desde el litoral hasta alta mar.
  • Alimentación : Estrictamente carnívoro.
  • Reproducción : Tras una gestación de entre 14 y 16 meses, la hembra pare una sola cría.

Características

El más veloz de los cetáceos

Su extraordinaria robustez, su forma muy hidrodinámica y la estructura de la piel hacen de la orca la especie más veloz de todo el orden de los cetáceos.

  • ALETA DORSAL: Presenta cierta flexibilidad y está situada justo en la mitad del dorso, constituyendo el rasgo más aparente del dimorfismo sexual. De base ancha, la del macho tiene forma de triángulo isósceles y es muy alta (hasta 1,9 m), mientras que la de la hembra y la de toso los jóvenes es falciforme y más pequeña (hasta 1 m), recordando la de los delfines y tiburones.
  • ESPIRÁCULO: Es el orificio nasal, que durante la evolución se ha ido retrasando hasta situarse en la parte súpero-posterior de la cabeza, lo que le permite respirar sin sacar totalmente la cabeza del agua. En el momento en que sobresale un poco, una válvula interior se abre y expulsa el aire, lo que produce el típico resoplido o “chorro” de los cetáceos, que no es un verdadero chorro de agua, sino una mezcla de aire, vapor y salpicaduras de agua.
  • ALETAS PECTORALES: Son el doble de largas que de anchas y tienen forma de remo o pala. A diferencia de la caudal y la dorsal, son las únicas dobles y proceden de la modificación evolutiva del primer par de patas de los mamíferos terrestres, poseyendo los mismos huesos del brazo: húmero, cúbito, radio y dedos (el segundo par de patas ha desaparecido por completo). Su acción apenas influye en la propulsión -cuyos responsables son la aleta caudal y el movimiento de todo el cuerpo-, actuando como un timón que contribuye al equilibrio y a la ruta de la navegación. También colaboran en el frenado y en la marcha atrás.
  • CABEZA: Ancha y sin cuello, la cabeza tiene una forma cónica y redondeada.
  • OJOS: Le proporcionan una aguda visión, tanto dentro como fuera del agua.
  • BOCA: Es grande y provista de entre 40 y 56 dientes: de 20 a 28 en cada mandíbula. Existen separaciones entre cada uno y el siguiente porque, al cerrar la boca, los dientes encajan en el espacio libre del otro lado. Resultan adecuados para retener y desgarrar, pero no para masticar.
  • MANCHA ORVICULAR: Está situada pro detrás y encima de cada ojo, es de color blanco y tiene una forma oval alargada
  • ZONA VENTRAL: Presenta una enorme mancha blanca que empieza en el mentón y la garganta y continúa hacia atrás, estrechándose a su paso entre las aletas pectorales y ramificándose en tres ramas después del ombligo: dos se dirigen a los flancos y la central alcanza la zona genital.
  • MANCHA DORSAL: Situada justo detrás de la aleta dorsal, es la única zona que no es blanca ni negra, sino gris; presenta una forma de media luna variable según el individuo.
  • PIEL: Las marcas y características particulares (forma y muescas en aleta dorsal, y la mancha que hay detrás de ella) son específicas de cada individuo y, además, la mayoría duran toda la vida. Carece por completo de pelo y su color general es negro con grandes manchas blancas; las crías presentan tonos grises.
  • COLA: La gran cola proporciona una potente propulsión; su disposición horizontal permite distinguir a la orca de los tiburones y de todos los demás peces.

Origen y evolución

Los ancestros de los cetáceos

Aunque el registro fósil no permite asegurar cuáles fueron los primeros antecesores semiacuáticos de los cetáceos, lo más probable es que éstos pertenezcan al grupo de los mesoniquios, unos mamíferos corredores de dimensiones mediana y grande que vivieron en lo que hoy es Europa, Asia y América del Norte y que mostraban una gran variación en su régimen carnívoro. Los mesoniquios descendían de los creodontes, un linaje más antiguo de carnívoros terrestres que en otras de sus ramificaciones derivó hacia los actuales ungulados. El parentesco entre ungulados y cetáceos está bien documentado por una serie de análisis de componentes sanguíneos y de secuencias de ADN. Si bien no puede decirse lo mismo de los caminos evolutivos que precedieron a estos dos grupos, no es difícil imaginar que una línea de los mesoniquios hubiera empezado a alimentarse de peces (como hacen las nutrias en ríos y estuarios) para evolucionar finalmente hacia los primeros cetáceos.

Cetáceos primitivos

Los primeros cetáceos son los arqueocetos, y el más antiguo que se conoce es Pakicetus (llamado así por haber sido hallado en Pakistán); tiene unos 50 millones de años de antigüedad y ya poseía algunos rasgos de los cetáceos actuales, entre ellos una cierta capacidad de oír bajo el agua, aunque sus dientes eran muy parecidos a los de sus supuestos ancestros mesoniquios y todavía era un cuadrúpedo. En los arqueocetos subsiguientes se observa una progresiva reducción de los miembros posteriores y de la pelvis, así como una transformación paulatina del apéndice caudal. Ambulocetus natans, por ejemplo, que es el arqueoceto conocido más antiguo después de Pakicetus, tenía una cola típica de mamífero y su segundo par de patas era tan robusto que probablemente le permitía caminar por tierra ambleando (es decir, avanzando a la vez las patas de un mismo lado), pero su cuerpo alargado denota que ya era muy acuático.

Los basilosáuridos, que florecieron en el Eoceno más tardío (hace unos 40 millones de años), ya tenían unas patas posteriores tan pequeñas, que acabaron desapareciendo. Eran totalmente acuáticos, con los miembros anteriores transformados en aletas y una cola muy similar a la de los actuales cetáceos. La relación entre los arqueocetos y los cetáceos más modernos no se conoce con certeza, si bien el registro fósil parece mostrar un vínculo entre los escualodontos del Eoceno superior (entre 42 y 38 millones de años atrás) y los odontocetos actuales, que son los cetáceos con dientes, es decir, el grupo que incluye los delfínidios y, por tanto, la orca.

Especies

Además de la Orcinus orca, existen otras dos especies de delfínidos que reciben el nombre de orca. Una de ellas es Pseudorca crassidens, que se conoce con los nombres de orca negra, falsa orca y orca bastarda. Con una longitud de entre 4,3 y 6 m y un peso que raramente alcanza las 2 toneladas, tiene la aleta dorsal falciforme y las pectorales curvadas hacia atrás. Vive en las agua tropicales y cálidas de todos los mares del mundo, a cierta distancia de la costa, y no está en peligro de extinción. Su alimento fundamental son los calamares y los peces grandes que atrapa hasta en el fondo marino. Es gregaria y forma grupos de varias decenas de individuos.

La otra especie es Feresa attenuata, conocida como “orca pigmea”. Como su nombre indica, es mucho menor que las otras orcas, pues el macho no llega a los 3 m (y la hembra a los 2,5 m) y apenas rebasa los 200 kg. Vive en todas las aguas tropicales y subtropicales de todo el mundo y tampoco se encuentra amenazada. Se alimenta de pequeños peces y calamares y su biología es poco conocida.

Hábitat

La orca ocupa prácticamente cualquier ambiente marino, sin sumergirse a gran profundidad. Es una de las especies con mayor capacidad de colonización, adaptándose a las condiciones de cada ecosistema, tanto oceánico como litoral, incluyendo las aguas someras y las de la banquisa ártica y antártica. Existen dos tipos de ocupación del espacio: la residente y la migradora. Las manadas del primer tipo suelen ser más litorales y ocupan áreas limitadas, más o menos predecible, alimentándose básicamente de peces. Quizá la más conocida sea la de la Columbia Británica, en el sudoeste de Canadá.

Las poblaciones migradoras son más oceánicas y no tienen límites definidos en su dispersión, dependiendo su establecimiento de la disponibilidad de presa. Suelen capturar mamíferos y es sabido que pueden recorrer 550 km en diez días. En muchos grupos estos movimientos se circunscriben a rutas estacionales, pero también existen grupos “errantes” que se mueven al azar en busca de alimento o eventualmente siguiendo migraciones de animales presa si se topa con ellos.

Distribución y status

Orca Orca 300px OrcadistLa orca es cosmopolita, encontrándose en todos los mares del mundo (excepto los absolutamente cerrados, como el mar Caspio). Se adapta tanto a las aguas tropicales, como a las templadas y a las polares, siendo precisamente en estas últimas donde es más abundante. Aunque parece que no es tan abundante en algunas zonas, como el Mediterráneo y el mar Rojo, no se trata de una especie amenazada en absoluto, sino al contrario. No se conoce con exactitud el número total de orcas, pero sin duda es de varios cientos de miles, aunque con grandes variaciones de densidad. Por ejemplo, en el Atlántico Norte, entre Islandia y las islas Feroe, se ha evaluado su población en unos 7.000 ejemplares, considerable cantidad que, sin embargo, está muy lejos del número en que se estima la mayor población de todas: los 180.000 individuos que viven en los mares de los alrededores de la Antártida.

Relación con el hombre

Históricamente, la orca se ha capturado tanto por su carne como para extraer el aceite de su grasa. En la actualidad, su caza puede considerarse inexistente, salvo alguna captura ocasional cuando se acercan para alimentarse de los peces acorralados por los pesqueros. Antiguamente se consideraba que la orca era un animal terrible y de ahí el nombre de “ballena asesina”, pero hoy en día esta percepción ha pasado a la historia. A ello han contribuido varios factores: su fácil domesticación – incluso cría- y exhibición en los parque marinos de medio mundo, lo que ha facilitado su conocimiento; el reconocimiento de su inteligencia y complejo lenguaje (los pesqueros utilizan grabaciones de orcas para mantener a raya a delfines y focas); y finalmente, su observación directa en el mar (cada año miles de personas observan a las orcas en su medio natural, lo que contribuye a su consideración y respeto).

Alimentación

Carnívoro estricto, la orca es un depredador oportunista capaz de atacar cualquier animal marino, incluyendo las gigantescas ballenas y los tiburones más agresivos, sin descartar el tiburón blanco. Se han descrito ataques de este temible escualo a una cría de orca, acudiendo enseguida en su ayuda la madre y demás integrantes del grupo, que pusieron en fuga al intruso o incluso lo mataron. No obstante, lo normal es que la orca se alimente de calamares, pingüinos y otras aves marinas, multitud de peces, incluso rayas y tiburones, así como algunos de pequeño tamaño. Entre los más habituales figuran bacalaos, eperlanos, atunes…

Además, las orcas conocen los sitios y las épocas donde se concentran ciertas especies de peces. Por ejemplo, cuando llega la hora de la reproducción de los salmones, éstos se concentran a miles en la desembocadura del río que se disponen a remontar, y allí están las orcas esperándolos. Un caso conocido es el del estrecho de Johnstone, al norte de Vancouver, al que acuden dieciséis grupos de orcas. Los cardúmenes de salmones en formación producen un reflejo característico en el sonar, por lo que a las orcas no les resulta muy difícil localizarlos. Cuando se acercan para perseguirlos uno a uno suelen “desconectar” el sonar y utilizar la vista, más inmediata y precisa a corta distancia.

La orca es uno de los pocos cetáceos que se alimenta de mamíferos marinos: morsas, focas, leones marinos y demás pinnípedos, e incluso de otros cetáceos, como delfines y ballenas. Para cazar a estas últimas, incluidas las que ostentan el récord absoluto de tamaño -la ballena azul-, las orcas se organizan del siguiente modo: mientras unas atacan y golpean a la ballena con sus aletas para inmovilizarla, otras le muerden los labios para obligarlas a abrir la boca y arrancarle la lengua, lo que significará el fin del animal. No obstante, el gigante no es aprovechado por completo ni mucho menos, ya que enseguida se hundirá.

En todo caso, la dieta de las orcas varía mucho según la región, la manda considerada y la época del año. Cuando tienen hambre pueden nutrirse de presas tan insólitas como estrellas de mar, tortugas marinas… y en algún caso se ha comprobado el ataque a ejemplares de su propia especie. Por todo ello, no es exagerado decir que la orca es el superdepredador de todos los ecosistemas marinos que ocupa.

Técnicas de caza

Las técnicas de caza de las orcas varía según la región en la que habiten y según sea la presa que busquen, a continuación se presentan las técnicas de caza de las orcas en diversos puntos del globo:

  • Islas Crozet: Situadas en el Océano Índico a unos 3,200km al este de Ciudad del Cabo (Sudáfrica), estas islas son el hogar de una población de orcas que ha desarrollado un gusto por las aves, elefantes marinos y peces. Su presa principal es el pingüino emperador. Para la caza de estos las orcas utilizan una técnica que consiste en perseguir al pingüino desde las aguas profundas; sin embargo no lo atrapan, en su lugar dejan que el pingüino llegue hacia aguas pocos profundas. Justo en el rompiente la velocidad de los pingüinos disminuye drásticamente y las orcas los capturan con relativa facilidad. Esta técnica es peligrosa para las orcas, puesto que si cometen un error en el rompiente pueden quedar varadas a la espera de una muerte segura.
  • Fiordos noruegos: Situados en la Península de Escandinavia a unos 13,000km al norte de las Islas Crozet, la población residente de orcas es piscívora. Durante la migración del arenque grandes bancos de los mismos están destinados a perecer por parte de los pescadores o de las orcas. La principal técnica de caza por parte de las orcas hacia los arenques consiste básicamente en la cooperación, se le llama alimentación en carrusel. Primero las orcas nadan en pequeños grupos para acorralar a los arenques en un solo banco impidiéndoles la escapatoria. Posteriormente algunas nadan bocarriba luciendo sus vientres blancos para asustar a los arenques. Finalmente las orcas propinan fuertes coletazos que aturden y/o matan a los peces.
  • Estrecho de Gibraltar: Situado entre España y Marruecos es un pequeño estrecho de 14km de ancho por el cual cruzan atunes y varias especies de cetáceos que migran entre el Océano Atlántico y el Mar Mediterráneo. Aquí las orcas no son animales residentes, su estancia en el estrecho coincide con la migración del atún rojo. Durante la misma muchos pescadores pescan atunes con sedal. Cuando un atún pesca el sedal (lo hace en aguas muy profundas a más de 200m) la tripulación del barco lo trata de subir rápidamente. Cuando el atún se acerca al barco las orcas lo muerden y se lo llevan.
  • Nueva Zelanda: Las orcas de esta región se han especializado en cazar tiburones y rayas siendo estas últimas sus presas favoritas. La técnica se basa en la velocidad y la cooperación, cuando la raya es divisada las orcas la persiguen y la conducen hacia aguas poco profundas. Las orcas tratan de evitar que la raya se dirija hacia aguas profundas puesto que allí se puede refugiar en las rocas y permanecer allí todo el tiempo que quiera. Si las orcas logran evitar eso intentarán acorralar a la raya contra la superficie, una vez acorralada es presa fácil. Cabe destacar que las orcas no tratan de matar a la raya en aguas profundas puesto que no tienen defensa alguna contra el mortal veneno de la raya, en cambio cerca de la superficie las orcas pueden atacar sin ser picadas.
  • Argentina: en la Península Valdés, este mamífero marino se alimenta de una forma única entre todas las poblaciones de orcas. Entre los meses de febrero hasta abril (en Punta Norte), y entre septiembre y octubre (en Caleta Valdés), estos cetáceos utilizan una técnica de caza muy particular, el varamiento intencional. Esta técnica consiste en tomar a su presa (lobos y elefantes marinos), cuando ésta se encuentra próxima a la orilla del mar. Las orcas identifican a su presa a través de la ecolocalización (emisión de sonidos) y no visualmente. Esta caza tan particular es muy arriesgada, puesto que es muy alta la posibilidad de que durante el intento de atrapar a su presa la orca quede varada permanentemente. Otra particularidad de esta forma de alimentarse es la baja tasa de éxito, siendo éste un punto importante debido al alto desgaste calórico que realiza el animal. Comportamientos similares se han observado en las islas Crozet, al sur del continente africano, con la diferencia de que en este caso no llegan a salir totalmente del agua. En otros casos también atacan a focas, morsas, nutrias, vacas marinas, manatíes, dugones, tiburones, mantarrayas, pingüinos, aves marítimas, peces, ballenas, delfines, marsopas, calamares y pulpos.
  • Alaska: Muy cerca del Círculo Polar Ártico se desarrolla una gran variedad de vida salvaje (lobos, pumas, venados y osos en tierra, y ballenas, orcas, marsopas y focas en el mar). Las orcas transeúntes de la región predan principalmente sobre las marsopas de Dall. La técnica para cazarlas se basa en la velocidad, dado a que ambos son los mamíferos más veloces de los océanos. Primero se da una persecución, las marsopas son más rápidas, avanzan a 55km/h pero las orcas tienen más capacidad de resistencia dentro de su velocidad máxima de 48km/h. Finalizada la persecución las marsopas están muy cansadas como para resistir los veloces ataques de las orcas, las cuales matan a las marsopas mediante embestidas, cabezazos, coletazos y mordiscos.

Inteligencia de la orca

Los animales más inteligentes muestran comportamiento diferenciados según el individuo, de manera que ante los mismos estímulos, uno reacciona de diferente manera que otro. Por supuesto, éste es el caso de las orcas, pero también lo es de diversos animales terrestres, como los primates superiores. Del mismo modo que éstos, loas orcas son muy sociales, tiene un lenguaje complejo para comunicarse con sus semejantes y poseen elaboradas estrategias de caza en equipo. Además, su lenguaje particular de dialectos no tiene significado fuera del restringido grupo de individuos que conforman la manada.

Hasta aquí, estas conductas se podría justificar en el sentido de asegurar el alimento, la reproducción, etc. Sin embargo, las orcas presentan una serie de comportamientos que se apartan de estos patrones, para entrar directamente en el campo del juego, de la celebración o del placer. De hecho, la palabra que se acepte es lo de menos.

Fotos

Orca Orca 420px Orca1
Orca Orca 420px Orca2

Bibliografía

http://es.wikipedia.org/wiki/Orcinus_orca

http://www.riie.com.mx/?a=30978

 

 

Foro de cetáceos – Preguntas y respuestas

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