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El pez loro es una especie tropical que destaca por la intensidad de sus vivos colores y la forma de su boca, semejante al pico de un loro. Su capacidad para saltar y golpear con la cola le proporcionó el nombre Scaridae, que proviene del griego y significa “saltar”. También se le conoce como pez papagayo.

Características

Existen alrededor de 90 especies diferentes de pez loro. El peso de un adulto es de aproximadamente 30 kilos y mide unos 90 centímetros. Sus brillantes escamas cambian de color progresivamente con la edad; en la juventud es blanco y después va adoptando distintas tonalidades. En lo que al aspecto del pez loro se refiere, las hembras normalmente son bicolores, de tonos amarillos y verdes, mientras que la gama de los machos se mantiene entre el azul, el verde, el púrpura y el rosado. No obstante, la característica más destacable de esta especie es su potente dentadura, parecida al pico de un loro. Gracias a ella puede morder pequeños trozos de coral para alimentarse de las algas y los pequeños moluscos que se encuentran en las paredes de esta roca calcárea. Como no puede digerir los trozos enteros, mastica el coral hasta convertirlo en polvo, para defecarlo más tarde en forma de arena. Así, el 90 por ciento de la arena blanca de las playas tropicales ha sido producida por estos peces.

Hábitat

El pez loro nada en lagunas transparentes y arrecifes mar adentro y se puede sumergir hasta 30 m (100 pies) de profundidad. Los peces jóvenes nadan solos, pero los adultos lo hacen en grupos pequeños. Los machos en fase terminal siempre viven en una zona determinada y defienden ese territorio.

Distribución

El pez loro habita en las cálidas aguas del Pacífico, el Índico, el Atlántico y el Mar Rojo.

Alimentación

El pez loro tiene un pico fuerte que le permite morder el esqueleto de los corales para comer las algas que crecen sobre ellos. El pico está compuesto realmente por dientes individuales agrupados para formar la estructura que asemeja un pico. Si lo observamos de cerca, se pueden ver los dientes pegados unos contra otros. Luego de morder un trozo del arrecife cubierto de algas, los dientes faríngeos, o fuertes muelas de la garganta, trituran las duras piedras calcáreas. En la bolsa pequeña que sirve de estómago al pez loro, se extraen los nutrientes a medida que las algas se digieren. Cuando la roca de coral termina su trayectoria a través del aparato digestivo del pez, sale en forma de arena suave, como la que vemos en muchas playas. Las olas y las corrientes llevan esta arena hasta la costa, donde forma parte de la playa.

El pez loro busca constantemente en los arrecifes algas para comer. Como resultado, un pez loro grande como este puede producir hasta 1 tonelada métrica (2,200 libras) de arena por año.

Reproducción

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El pez loro nace como machos o hembras, al igual que cualquier otro pez. Pero también pueden cambiar de sexo. Estos peces son hermafroditas protóginos, lo que significa que pueden comenzar su vida como hembras y luego convertirse en machos. El pez loro nace con los órganos sexuales del macho y la hembra.

Cuando llega a la edad adulta, el pez loro se le llama macho o hembra en fase inicial. Los que nacen machos siempre serán machos en fase inicial y nunca podrán ser machos dominantes. Algunas hembras adultas se convierten en machos. Estas hembras y las que se mantienen como hembras también se llaman peces en fase juvenil. Pero algunas de las hembras más grandes se transforman en supermachos. Esto sucede con mayor frecuencia cuando un supermacho muere. El supermacho es más grande que los demás machos y tiene colores y dibujos característicos en la piel. Esta coloración hace que las hembras se sientan atraídas hacia los supermachos. Los cambios de sexo en esta especie aseguran que siempre haya un macho para aparearse con todas las hembras.

Los pocos peces loro supermachos del arrecife son de color brillante para atraer a las hembras. Los machos en fase inicial son diferentes a los supermachos. Al atraer a las hembras, el color de todos los machos se vuelve más brillante y llamativo.

El desove del pez loro se produce al atardecer. El supermacho se aparea con su harén, que es un pequeño grupo de hembras. La mayoría de los peces loro adultos son hembras y machos en fase inicial. Como hay tantos, los machos en fase inicial se unen a grandes grupos de hembras para fecundar los huevos. Ya sean machos en fase inicial o adulta, los peces loro son desovadores pelágicos, que significa que se agrupan en una zona del océano donde las corrientes transportan los huevos fecundados para que floten por el océano abierto. Esto asegura que las especies se puedan encontrar en una variedad más amplia de zonas. Cuando los huevos se abren, las larvas flotan en la zona epipelágica, o zona del océano abierto cercana a la superficie. Cuando las larvas alcanzan 12 a 15 cm (5 ó 6 pulgadas) de largo, pasan a ser peces jóvenes y bajan nadando para unirse al ecosistema del arrecife.

El pez loro en cautividad

Aunque debido a sus llamativos colores mucha gente se ve atraída por el pez loro, hay que tener en cuenta que su mantenimiento en un acuario es extremadamente difícil. Por un lado, necesitan comer coral vivo para crecer convenientemente y, además, pierden la intensidad de los colores.

Curiosidades

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El pez loro es difícil de conservar en acuarios porque necesita alimentarse constantemente de las rocas de los corales para que sus dientes no crezcan demasiado. Generalmente, la cantidad de algas que crecen en los acuarios caseros no es suficiente para el mantenimiento del pez loro. Si el pez loro no puede limar el pico raspando algas de los corales, éste seguirá creciendo.

El pez loro desciende del budión y comparte muchas de sus características, como la reproducción. Estos dos grupos presentan diferencias en los dientes, el aparato digestivo y los hábitos alimenticios.

Estado de conservación

Debido a su gran tamaño, el pez loro se captura para el consumo de la carne. Aparentemente se ha controlado la pesca de esta especie, dado que su población no ha disminuido en las zonas donde se encuentran distribuidos.

Bibliografía

http://sea.sheddaquarium.org/sea/fact_sheets_sp.asp?id=76

http://www.hogarutil.com/Mascotas/Peces/Especies/Pez+loro+(Scaridae)

http://www.acuaristas.cl/viewtopic.php?f=6&t=45554