pirarucu Pirarucu Pirarucu pirarucuEl paiche, pirarucú o arapaima (Arapaima gigas) es el único miembro de su familia y junto con Huso huso, los mayores peces de agua dulce del mundo.

Crece hasta superar los 3 m de largo y pesar hasta 250 kg (el Huso huso supera los 5 m y los 600 kg).

En cierta época del año vive en aguas poco oxigenadas, por lo que el oxígeno que absorbe por sus branquias es insuficiente, así que debe respirar aire atmosférico o “boquear” al menos una vez por hora. Esto le ayuda a respirar ya que la mucosa de su boca es muy rica en vasos sanguíneos, por donde realiza el intercambio de aire sin tener pulmones. Esto lo hacen otras especies del Amazonas, como la anguila eléctrica.

Vive en la cuenca del río Amazonas, en el Perú, Ecuador, Brasil, Colombia, Venezuela, Guyana, Surinam y Guayana francesa, y también podemos encontrar la especie en el río Madre de Dios (Perú) y río Beni (Bolivia), actualmente ha sido introducido para su pesca en Tailandia y Malasia. También es considerado pez de acuario, aunque obviamente requiere de un estanque y suministros muy grandes. Su hábitat se inunda casi la mitad de cada año por las lluvias y el deshielo en los Andes, por lo que una parte del año nada entre los árboles, y cuando baja mucho el nivel del agua (en algunas zonas altas de la planicie amazónica) se entierra en el lodo con la cabeza fuera, probablemente de ahí su forma de respiración.

Su dieta consiste de otros peces y hasta de pequeños animales terrestres, incluso aves, que captura cuando caen al agua, o incluso dando saltos fuera del agua.

Fósiles del arapaima o pirarucú (o especies muy similares) han sido hallados en la Formación Villavieja del Mioceno de Colombia.

Esta especie practica la incubación oral, y también su reproducción se ha adaptado a las grandes fluctuaciones de su entorno, pues pone sus huevos entre febrero y abril, cuando el nivel del agua es bajo, y para ello construye un nido de unos 50 cm de ancho y 15 cm de profundo, usualmente en áreas arenosas. Al ascender el nivel, los huevos eclosionan en la época de inundación, y tienen más agua para prosperar, durante los meses de mayo a agosto. Ambos padres cuidan de su prole cuando esta nace y los acompañan y llevan a sitios de alimentación. Los pequeños pirarucu se alimentan de pequeños invertebrados y de plancton. Para el segundo caso las crías se colocan en formación, de tal manera que todos forman una especia de pared, colocandos todos uno al lado del otro o arriba o abajo de otro mirando y nadando en la misma dirección. Las crías de pirarucu solo pueden respirar aire alcanzada cierta edad.