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Rorcual común, también llamado rorcual franco, enorme ballena de cuerpo liso y estilizado. Es el segundo animal más grande del planeta, pues sólo su pariente cercano, la ballena azul, lo supera en tamaño. Los adultos alcanzan una longitud de 18 a 25 m y un peso de 30 a 80 t. Su aleta dorsal alcanza los 60 cm de altura.

Características

El rorcual común se caracteriza por su gran tamaño y por su esbelto cuerpo. El tamaño medio de machos y hembras de la especie es de 19 y 20 metros respectivamente.

Los rorcuales de la subespecie del Hemisferio Norte alcanzan un menor tamaño que la subespecie antártica y las hembras son de mayor tamaño que los machos: la hembra de mayor tamaño capturada en la Antártida midió 27,3 m frente a los 24,4 m del Ártico y el macho antártico de mayor tamaño alcanzó los 24,4 m y en el Ártico los 23,8 m. Aún no hay registros del pesaje de un espécimen adulto, pero se calcula que un adulto de 25 metros pesa en torno a las 70 toneladas.

La madurez física completa se alcanza entre los 25 y los 30 años, aunque se sabe que estas ballenas pueden llegar a vivir 94 años. Un rorcual común recién nacido mide aproximadamente 6,5 m de largo y pesa aproximadamente 1.800 kg. Su gran tamaño ayuda a la identificación del animal, aunque a veces es confundido con la ballena azul, con el rorcual boreal y, en aguas calientes, con el rorcual de Bryde.

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El rorcual común tiene la parte superior y los lados de color gris parduzco y su parte inferior es blanquecina. Tiene un hocico puntiagudo, espiráculos emparejados y un amplio y achatado morro. Dos marcas en forma de V invertida de color claro comienzan tras los espiráculos y siguen por los lados en dirección a la cola en una diagonal que se inclina hacia la parte superior hasta alcanzar la aleta dorsal, a veces se curva hacia adelante en la espalda. Tiene una marca blanca a la derecha de la mandíbula inferior y en las barbas del mismo lado, mientras el lado izquierdo es ceniciento o negro. A pesar de poder verse ocasionalmente en las ballenas minke, esa asimetría es universal en el rorcual común y única entre los cetáceos, siendo una de las características clave para la identificación de esta especie. Una hipótesis que intenta explicar el desarrollo de esta asimetría considera que viene inducida por la preferencia de la ballena por nadar sobre su lado derecho cuando sube a la superficie para lanzarse nuevamente al agua y por circular hacia la derecha cuando se encuentra en la superficie por encima de una presa. Por el contrario, otras ballenas, en iguales circunstancias, se mueven habitualmente hacia la izquierda. A pesar de la

existencia de varias hipótesis que intentan explicar esta asimetría, ninguna ha sido aceptada en círculos científicos.

El rorcual tiene una serie de 50 a 60 y hasta 86 (con una media de 64) pliegues o surcos a lo largo de la parte inferior del cuerpo que discurren desde la punta de la barbilla al ombligo, lo que permite que el área de la garganta se expanda enormemente durante la alimentación. Tiene una aleta dorsal curva y prominente (60-70 cm) que se encuentra aproximadamente en el último tercio del cuerpo. Sus aletas son pequeñas y afiladas y su cola es amplia, puntiaguda y con una muesca en el centro.

Cuando el rorcual alcanza la superficie, la aleta dorsal se hace visible inmediatamente después del hocico. Éste es vertical y estrecho y puede alcanzar 6 metros de longitud. El rorcual sopla una o varias veces por los espiráculos en cada visita que hace a la superficie, permaneciendo próximo a ésta en torno a un minuto y medio cada vez. La aleta permanece sumergida durante la secuencia descrita en la superficie. Después se sumerge a profundidades de hasta 250 metros, durando cada inmersión entre 10 y 15 minutos. Los rorcuales comunes son conocidos por saltar completamente fuera del agua.

Reproducción

Durante la época de cría realizan una gran variedad de juegos y acrobacias, que incluyen saltos (en los que salen completamente del agua), luchar unos con otros y remover el agua vigorosamente con sus grandes colas. Esas actividades no sólo proporcionan fuerza y agilidad, sino que preparan a las ballenas para la autodefensa. Los rorcuales, por ejemplo, usarán las poderosas láminas de su cola para defenderse de las orcas, sus principales predadores después del hombre.

Tras emigrar a las aguas cálidas, las hembras dan a luz, por lo general, a una sola cría, que nace aproximadamente un año después del apareamiento. Los recién nacidos son bastante grandes, pues pesan más de 2 t y alcanzan los 6 m de longitud. Igual que sucede con las otras ballenas, la cría es amamantada durante unos seis meses, hasta que está completamente desarrollada y puede alimentarse por sí misma.

Alimentación

El rorcual común es un animal filtrador que se alimenta de pequeños cardúmenes de peces, de calamares, de crustáceos como los misidáceos y de krill. Se alimenta abriendo sus mandíbulas mientras nada a una velocidad relativamente alta pues según recientes estudios alcanza los 11 kilómetros por hora, lo que hace que engulla más de 70 metros cúbicos de agua en cada ingestión. Entonces cierra sus mandíbulas y empuja el agua de vuelta hacia fuera a través de sus barbas, lo que permite que el agua salga mientras captura las presas. Un adulto tiene entre 262 y 390 (aunque puede llegar a tener más de 400) barbas de ballena en cada lado de la boca. Estas barbas están compuestas de queratina, que se deshilacha en pequeños pelos en la punta, cerca de la lengua. Cada placa puede llega a medir 76 cm de longitud y 30 cm de ancho.

El rorcual se sumerge de forma rutinaria a profundidades de más de 200 metros, donde ejecuta un promedio de cuatro «embestidas», alimentándose de agregaciones de krill. Cada trago provee a la ballena de aproximadamente 10 kg de krill. Un rorcual puede consumir hasta 1.800 kg de comida al día, lo que llevó a los principales científicos a la conclusión de que el rorcual común dedica aproximadamente tres horas cada día a alimentarse para satisfacer sus necesidades energéticas. Si las aglomeraciones de presas no son suficientemente densas, o están localizadas en aguas demasiado profundas, la ballena tiene que dedicar más tiempo a lo largo del día a la búsqueda de alimento. Los rorcuales comunes también han sido observados rodeando cardúmenes de peces a gran velocidad, comprimiendo el cardumen en una bola y después girando de lado antes de engullir los peces.

Hábitat y distribución del Rorcual común

Como muchas de las grandes ballenas, el rorcual común es una especie con una distribución cosmopolita. Puede verse en los principales océanos, desde las aguas polares a las tropicales y en aguas litorales y oceánicas. La especie está ausente solamente de las aguas próximas a los bloques de hielo de ambos polos y de áreas relativamente pequeñas y alejadas de los grandes océanos, como el mar Rojo, el golfo Pérsico, el este del mar Mediterráneo y el mar Báltico. La mayor densidad de población se encuentra en aguas templadas y frías. En aguas más cálidas y en las regiones ecuatoriales su población disminuye considerablemente. El rorcual común prefiere las aguas profundas más allá de las plataformas continentales o zonas donde la caída de la plataforma continental tiene una pendiente muy pronunciada y evita las aguas poco profundas.

El rorcual común del Atlántico Norte está ampliamente distribuido, desde el golfo de México al mar Mediterráneo, en dirección norte llega hasta los límites de los bloques de hielo árticos. Por lo general, los rorcuales comunes son más abundantes hacia los 30º de latitud norte, aunque hay serias dudas sobre su distribución al sur de esa latitud por la dificultad que supone distinguir entre el rorcual común y el rorcual de Bryde. Numerosos avistamientos hechos desde barcos han llevado a los investigadores a la conclusión de que la zona de alimentación veraniega del rorcual común en el Atlántico Norte se encuentra principalmente entre las latitudes 41°20’N y 51°00’N, bordeando la costa a 1.800 m de distancia de ésta.

La distribución del rorcual común en el Pacífico Norte durante el verano abarca desde las proximidades de las aguas costeras de la zona central de la Baja California hasta Japón y llegando tan al norte como el mar de Chukchi, bordeando el océano Ártico. Se encuentran en mayor número al norte del golfo de Alaska y al sur del mar de Bering entre mayo y octubre, con algún movimiento a través de las islas Aleutianas de entrada y salida del mar de Bering. Muchas ballenas identificadas entre noviembre y enero en el sur de California fueron cazadas después en un área que va desde la parte central de California hasta Oregón, Columbia Británica y el golfo de Alaska. Rorcuales comunes fueron observados alimentándose en las aguas de Hawái a mediados de mayo y varios avistamientos de la especie se produjeron en la misma zona durante el invierno. Algunos investigadores han sugerido que las ballenas emigran a aguas hawaianas principalmente en otoño e invierno.

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Migraciones del Rorcual común

Aunque los rorcuales comunes sean con certeza migratorios, moviéndose estacionalmente desde áreas de alimentación en latitudes altas, donde se destribuyen en verano y las bajas latitudes donde pasan el invierno y se reproducen, el patrón general de migración de estas ballenas es difícil de determinar a causa de su amplia distribución. Lecturas acústicas con hidrófonos de escucha pasiva indican una migración de los rorcuales comunes del Atlántico Norte en dirección al sur que se produce en otoño desde la región de Terranova y Labrador, pasando por las Bermudas y llegando hasta las Antillas. Una o varias poblaciones de rorcuales comunes se cree que permanecen todo el año en latitudes altas moviéndose por zonas costeras, pero no dirigiéndose hacia el sur a finales de otoño. En el océano Pacífico, los modelos de migración son difíciles de entender. Aunque algunos rorcuales comunes estén aparentemente presentes en el golfo de California todo el año, hay un aumento significativo en su número en invierno y primavera.[38] Los rorcuales antárticos migran estacionalmente de zonas alimenticias en latitudes antárticas relativamente altas en verano, a áreas de latitudes bajas de parto y cría en invierno. La situación de las áreas de cría de invierno es todavía desconocida, ya que estas ballenas tienden a migrar al océano abierto, por lo que las posiciones exactas son difíciles de determinar.

Comportamiento

El rorcual común es uno de los cetáceos más rápidos y puede mantener velocidades de hasta 37 km/h, habiéndose registrado velocidades superiores a 40 km/h, razón por la cual recibe el apelativo de «galgo de los mares». Los rorcuales comunes son más gregarios que otros rorcuales y por lo general viven en grupos de 6 a 10 individuos, aunque en las zonas de alimentación sea posible observar hasta 100 ejemplares juntos.

Curiosidades

Científicos han detectado que en determinadas zonas del planeta las Ballenas azules y los Rorcuales comunes se estan apareando debido a la falta de especímenes de cada especie. Asú pues se han detectado ballenas que son una mezcla entre un Rorcual común y una Ballena azul.

Estado de conservación del Rorcual común

Actualmente está en peligro de extinción. Durante el siglo XIX, el rorcual común era cazado ocasionalmente por barcos balleneros a vela, pero estaba relativamente seguro debido a su velocidad y al hecho de que a menudo se hundía cuando lo mataban. Sin embargo, los barcos de vapor, introducidos a mitad de siglo, y la invención de arpones que explotaban al impactar con el animal hicieron posible matar y asegurar la captura de ballenas azules, rorcuales comunes y rorcuales boreales a escala industrial. Cuando las ballenas azules sufrieron una sobrecaptura, la industria de la caza de ballenas volvió su mirada hacia el más pequeño y todavía abundante rorcual común como sustituto. Fue cazado principalmente por su carne, grasa, aceite y barbas. Aproximadamente 704.000 rorcuales comunes fueron capturados en operaciones de caza de ballenas antárticas entre 1904 y 1975. Tras la introducción de buques factoría con rampas a popa en 1925, el número de ballenas cazadas anualmente aumentó de forma considerable. Sólo en 1937 se cazaron más de 28.000 rorcuales comunes y entre 1953 y 1961 se cazaron un promedio de unos 25.000 al año. Hacia 1962, las capturas del rorcual boreal experimentaron un alza cuando los rorcuales comunes comenzaron a escasear. Hacia 1974 se cazaban menos de 1.000 rorcuales comunes cada año. La CBI prohibió la captura de rorcuales comunes del Hemisferio Sur en 1976. En el Pacífico Norte, un número de aproximadamente 46.000 rorcuales comunes fue capturado por barcos balleneros comerciales entre 1947 y 1987. El conocimiento de que la Unión Soviética estuvo envuelta en la matanza ilegal de ballenas de especies protegidas en el Pacífico Norte significa que los datos de capturas registrados son incompletos. El rorcual común recibió la protección plena frente a la caza comercial de ballenas por parte de la CBI en el Pacífico Norte en 1976 y en el Atlántico Norte en 1987, a excepción de pequeñas capturas hechas por aborígenes o con fines de investigación. Todas las poblaciones a lo largo del mundo figuran en una lista de especies en peligro hecha por el U.S. Fish and Wildlife Service (Servicio de Pesca y vida Salvaje), la Lista Roja de la Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza y en el Apéndice I (especies amenazadas de extincinción) del Convenio sobre el Comercio Internacional de Especies de Fauna y flora Salvaje Amenazadas (CITES).

El rorcual común aun es cazado en el Hemisferio Norte en la zona de Groenlandia, conforme al procedimiento establecido por la Comisión Ballenera Internacional en su programa de «Caza de Subsistencia Aborigen». La carne y otros productos obtenidos de las ballenas cazadas al amparo de este programa se comercializan en el ámbito de la economía local groenlandesa, pero su exportación es ilegal. La CBI ha establecido una cuota de 19 rorcuales comunes por año para Groenlandia a pesar de la preocupación provocada por la incertidumbre de los actuales niveles demográficos de la especie. A través de este programa se cazaron 377 ballenas en 2007, de las cuales 12 eran rorcuales comunes.
Arpón para la caza de ballenas.Islandia y Noruega no están afectadas por la moratoria de la CBI de la caza comercial de ballenas porque ambos países presentaron objeciones a la moratoria. En octubre de 2006, el Ministerio de Pesca de Islandia autorizó la caza de nueve rorcuales comunes en agosto de 2007. En el Hemisferio Sur, Japón inscribió al rorcual común en su programa de Permiso Especial Antártico de caza de ballenas en las temporadas 2005-2006 y 2006-2007 para la captura de 10 ballenas por año. La propuesta para 2007-2008 y las 12 temporadas siguientes incluía la caza de 50 rorcuales comunes por año, pero a finales de dicha temporada en abril de 2008, no se había capturado ningún ejemplar.

Las colisiones con barcos son una de las principales causas de mortalidad del rorcual común adicionales a su caza. En algunas áreas, estas colisiones representan una parte sustancial de las causas de encallamientos en las costas de grandes ballenas. La mayoría de las heridas serias o letales son causadas por grandes y veloces barcos cerca de la plataforma continental

Rorcualcomext.jpg Rorcual común Rorcual común 400px Rorcualcomext

Bibliografía

http://es.wikipedia.org/wiki/Balaenoptera_physalus

http://mx.encarta.msn.com/encyclopedia_961543573/Rorcual_com%C3%BAn.html

http://www.firmm.org/es/wale-delfine/finnwal.html

 

 

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