Zopilote55.jpg  Zopilote 320px Zopilote55

El zopilote es un ave carroñera, su nombre viene del Náhuatl (Tzotl)que quiere decir “inmundancia” y “pilotl” que quiere decir “colgar”. Por lo tanto se podría deducir que el nombre de zopilote significa que mientras vuela esta ave lleva en sus garras trozos de animales muertos.

A pesar de su apariencia y nombres similares, el zopilote no tiene relación con el Buitre negro eurasiático. Esta última especie es un buitre del viejo mundo que es a su vez parte de la familia Accipitridae (la cual incluye a las águilas, halcones, milanos, gavilanes y aguiluchos, mientras que la especie americana es parte de la familia de los Buitres del Nuevo Mundo. Es el único miembro existente del género Coragyps, que se encuentra en la familia Cathartidae. Habita áreas relativamente abiertas que le proveen bosques aislados y tierras con arbustos. Con una envergadura de alas de 1.5 m, el buite negro americano es una ave larga aunque muy pequeña para ser buitre. Tiene plumaje negro, un cuello y cabeza grises sin plumas y un pico corto y en forma de gancho.

El zopilote es un carroñero, pero también se alimenta de huevos de animales recién nacidos. En lugares poblados por el hombre, se alimenta además en basureros. Encuentra su alimento usando su aguda vista o siguiendo a otros buitres que poseen el sentido del olfato. Al hacerle falta el siringe —órgano vocal de las aves— los únicos sonidos que puede producir son gruñidos o siseos de frecuencia baja. Anida sus huevos en cuevas, árboles huecos, o simplemente en el suelo, generalmente tiene dos crías al año, que alimenta mediante la regurgitación. En los Estados Unidos, el buitre recibe protección legal por el Acta de las aves Migratorias de 1918. Este buitre apareció además en algunos códices mayas.

Historia

Desde el pleistoceno temprano hasta el tardío, una especie prehistórica del zopilote, el Coragyps occidentalis, conocico como el buitre negro del pleistoceno o, equivocadamente como el “buitre negro de oeste”, estuvo presente a lo largo de la zona de ubicación de la especie actual. Esta especie no difiere mucho del buitre negro americano de esta época a excepción de su tamaño; era aproximadamente de 10 a 15% más largo, y tenía un pico relativamente más plano y extendido. Llenó el mismo nicho ecológica que su sucesor del presente, y ciertamente parece haber evolucionado en el perdiendo tamaño en la última era de hielo.18 19 Bien referenciado gracias a los huesos fosilizados, el género Coragyps da un raro vistazo a la dinámica de la evolución en dos cronoespecies. Las etapas finales de esta transformación evolutiva pudo haber sido presenciada por humanos: un hueso subfósil de la especie extinta fue encontrada en un Køkkenmødding que data de entre el Paleoamericano al arcaico temprano (de entre el 9000 al 8000 a. C.) en Five Mile Rapids cerca de The Dalles en Oregón.

Fósiles (o subfósiles) del zopilote no puede ser necesariamente atribuido al pleistoceno o a las especies recientes sin mayor investigación: la misma variación en el tamaño encontrada en el ave viviente también se encontraba en su pariente prehistórico de mayor tamaño. Aunque, en 1968, Hildegarde Howard separó las aves mexicanas como Coragyps occidentalis mexicanus como oposición a las aves que se encontraban más al norte (como en el Rancho La Brea) que constituía el denominador de la subespecie C. o. occidentalis. Las aves que se encontraban al sur eran del mismo tamaño que los actuales buitres negros de Norteamérica, y solo pueden distiguirse por su un poco más firme tarsometatarsus y su pico más plano y ensanchado, e incluso entonces solo habría algo de certeza sobre si la localización donde los fósiles se encontraron sería conocida. Como los buitres del pleistoceno y los actuales buitres negros americanos forman un continuo evolutivo en vez de una bifurcación en dos o más linajes, algunos incluyen el taxón del pleistoceno en la especie C. atratus.

Características

Zopilote.jpg  Zopilote Zopilote

El zopilote es una gran ave de presa, con 65 centímetros de longitud, 1.5 metros de envergadura y un peso de entre 2 y 2.75 kilogramos. Su plumaje es principalmente negro lustroso. La cabeza y el cuello no tienen plumas y su piel es gris oscuro y arrugada. El iris del ojo es café y tiene una única fila incompleta de pestañas en el párpado superior y dos filas en el inferior. Sus piernas son blancas casi grises, mientras que los dedos delanteros del pie son largos y tienen pequeñas redes en sus bases. Los pies del zopilote son planos, relativamente débiles, y están pobremente adaptados para sujetar, ya que son relativamente bruscos.

Sus fosas no son divididas por un septum, en vez están perforadas; desde un costado se puede observar a traves del pico. Las alas son anchas, pero relativamente cortas. Las bases de las plumas primarias son blancas, produciendo una mancha blanca en la parte inferior del filo del ala, que es visible cuando vuela. Su cola es cora y cuadrada, apenas sobrepasando el largo de las alas plegadas. Las subespecies difieren en tamaño de acuerdo con la regla de Bermann y la cantidad de coloración en la parte interna de las alas también varía. Ya que probablemente forman un cline con respecto a su ubicación, son consideradas frecuentemente como monotípicas.

Un Coragyps atratus brasiliensis leucístico fue observado en Piñas, Ecuador en 2005. Tenía plumaje completamente blanco, con solo su tarso, cola y algunas plumas bajo la cola siendo negras. No era un albino ya que su piel parecía tener su color normal y era parte de una bandada de unos veinte individuos de plumaje norma.

Distribución

El zopilote tiene una distribución Neártica y Neotropical. El territorio donde se puede encontrar al zopilote incluye a los Estados Unidos, México, América Central y la mayor parte de América del Sur. Reside usualmente a través de estos lugares, aunque algunas aves en el extremo norte de su localización pueden haber migrado distancias cortas, y otras pudieron tener movimientos locales en condiciones adversas. En Ameérica del Sur, su localización alcanza el centro de Chile y Argentina.30 También puede encontrarse en las islas del Caribe. Prefiere tierras abiertas entremezcladas con areas con bosques o arbustos.31 Puede además encontrarse en bosques húmedos en tierras bajas, en bosques de arbustos en pastizales, pantanos y tierras húmedas, y viejos bosques degradados1 Prefieren las tierras bajas, y es muy raramente visto en áreas montañosas. Es usualmente visto planeando o posado en postes o árboles muertos.

Alimentación

En un ambiente natural, el zopilote come principalmente carroña. En áreas pobladas por humanos, el zopilote puede hurgar en basureros, pero también comen huevos y material vegetal en descomposición y pueden matar o lesionar a mamíferos recién nacidos o incapacitados. Como otros buitres, juegan un papel importante en el ecosistema al eliminar la carroña que de otra manera sería terreno fértil para enfermedades. El buitre negro localiza su comida ya sea por la vista o siguiendo a buitres del nuevo mundo del género Cathartes hacia los cadáveres. Estos buitres -el buitre turco, el jote de cabeza amarilla, y el zamuro grande de cabeza amarilla- buscan alimento a través del olfato, habilidad poco común en el mundo de las aves. Vuelan cerca del suelo para percibir la esencia del etanetiol, un gas producido por el principio de la descomposición en los animales muertos. Su perfeccionada habilidad para detectar olores les permite encontra la carroña bajo las copas de los árboles en un tupido bosque. El jote real y el buitre negro americano, que no tienen la habilidad de oler la carroña, los siguen hacia los cadáveres. Es agresivo al momento de alimentarse, y puede perseguir al ligeramente mayor buitre turco hacia los cadáveres.

El zopilote también se alimenta ocasionalmente de ganado o de ciervos. Es la única especie de buitres del nuevo mundo que cazan este tipo de presas. Ocasionalmente acosan a las vacas que están dando a luz, pero primordialmente atacan a los becerros recién nacidos. En sus primeras semanas, un becerro permite que los buitres se le acerquen. Los buitres pululan alrededor del becerro en grupo, y pican los ojos, la nariz o la lengua del becerro. La víctima entra en shock y es muerto por los buitres.

Zopilote22.jpg  Zopilote Zopilote22

Reproducción

El tiempo en que el zopilote tiene su temporada reproductiva varía dependiendo la latitud en que viva. En los Estados Unidos, los que viven en Florida comienzan su periodo en enero, y como ejemplo los de Ohio generalmente no empiezan sino hasta marzo. En América del Sur, los ejemplares de Argentina y Chile comienzan su puesta de huevos en septiembre, mientras que más al norte en el continente comienzan hasta octubre. Algunos en América del Sur se reproducen incluso después que esto—los buitres negros americanos en Trinidad no comienzan sino hasta noviembre, y en Ecuador hasta febrero. El apareamiento del zopilote se forma siguiendo un cortejo ritual que se realiza en el suelo: varios machos rodean a una hembra mientras abren parcialmente sus alas, pavoneándose y balanceando sus cabezas. En ocasiones realizan vuelos de cortejo, lanzándose o persiguiéndose entre si sobre el nido que hayan elegido.

El zopilote deja sus huevos en el suelo en áreas boscosas, un árbol hueco, o alguna otra cavidad, raras veces a más de 3 metros al nivel del suelo. Mientras que generalmente no usa materiales para anidar, pero decora el área circundante al nido con piezas de plástico de colores brillantes, fragmentos de vidrios, o piezas metálicas como tapas de botellas. La nidada suele ser de dos huevos, aunque puede variar entre uno y tres. El huevo del zopilote es óvalo y mide aproximadamente 7.6 por 5.1 centímetros. El suave cascarón verde-grisáceo, azulado o blanco es variablemente manchada o con puntos con lavanda o cafe claro alrededor del extremo mayor. Ambos padres incuban los huevos, que empollan de 28 a 41 días.31 Hasta el empollado, el polluelo está cubierto de plumón blanco36 Los dos progenitores alimentan a los anidados, regurgitando comida en el nido. Los polluelos permanecen en el nido por dos meses, y después de entre 75 y 80 días son capaces de volar hábilmente.

Estado de conservación

El zopilote es considerado una amenaza por criadores de ganado debido a la predación sobre los recién nacidos. Los excrementos producidos por el zopilote y otros buitres pueden dañar e incluso matar árboles y otros tipos de vegetación. El zopilote puede ser mantenido en cautiverio, aunque el acta de las aves migratorias solo lo permite en el caso de animales lesionados o que son incapaces de regresar a su hábitat. Recibe especial protección legal gracias al Acta de las Aves Migratorias de 1918 en los Estados Unidos, por la Convención de la Protección de Aves Migratorias en Canadá, y por la Convención para la Protección de Aves Migratorias y Mamíferos de Caza en México. En los Estados Unidos es ilegal apresar, matar o poseer buitres negros americanos y la violación de esta ley puede producir una multa hasta de 15,000 dólares y hasta seis meses de prisión. Está listado como una de las especies de Preocupación Menor en la lista roja de la IUCN. Su población parece mantenerse estable, y no ha alcanzado el umbral para su inclusión en las especies amenazadas, que requiere un decrecimiento de más del 30 por ciento en 10 años o en tres generaciones.

El zopilote aparece en una variedad de jeroglíficos mayas en códices mayas. Se le vincula normalmente con la muerte o como una ave de rapiña. La imagen del buitre es generalmente representado atacando a humanos. Esta especie no tiene las conexiones religiosas que tiene el jote real. Mientras que algunas representaciones muestran la ventana de la nariz y el pico en forma de gancho del buitre negro, algunas solo se pueden deducir que lo son debido a su parecido a un buitre, no tienen la protuberancia del jote real y están pintados de negro. Este buitre ha aparecido en dos estampillas, en Guyana en 1990 y en Nicaragua en 1994.

Bibliografía para el zopilote

http://es.wikipedia.org/wiki/Zopilote