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Los camaleones (Chamaeleonidae, del griego chamai, “en la tierra”, “en el suelo” y del latín, leo, “león”; “león de tierra”) son una familia de pequeños saurópsidos (Reptiles) escamosos. Exiten cerca de 160 especies de camaleones, la mayor parte de ellas en África al sur del Sáhara. En América se llama a menudo camaleones a lagartos de la familia de los anoles, que no guardan ningún parentesco especial con los verdaderos camaleones.

Son famosos por su habilidad de cambiar de color según las circunstancias, por su lengua rápida y alargada, y por sus ojos, que pueden ser movidos independientemente el uno del otro.

El nombre “camaleón” significa “león de tierra”, y deriva de las palabras griegas chamai (en la tierra, en el suelo) y leon (león).

El grupo es bastante antiguo, ya que se conocen fósiles de camaleón procedentes del Paleoceno. La familia está emparentada con la de los agámidos.

Características

El camaleón tiene una lengua notablemente larga y pegajosa que proyecta hacia el exterior para cazar insectos. Su cuerpo tiene una forma poco habitual y la mayoría están especialmente adaptados a la vida arborícola. Sus patas largas y delgadas los separan del suelo, y sus dedos están divididos en dos grupos de dos y tres dedos que le permiten agarrar las ramas, en vez de aferrarse a ellas con las garras. También su cola, larga y curvada, es prensil. Muchos camaleones tienen la cabeza grande y abovedada y los machos pueden exhibir hasta tres cuernos, que en ocasiones utilizan en combate; una llamativa especie de tres cuernos es el camaleón africano de Jackson.

El camaleón tiene un cuello corto y de movilidad limitada; no obstante, sus ojos son grandes y pueden moverse en muchas direcciones de forma independiente. Carece de tímpanos auditivos externos, o membrana timpánica. Su longitud oscila de unos pocos hasta 63 centímetros.

Hábitat

La mayor parte de los camaleones habitan en África y en Madagascar, aunque algunas especies también se encuentran en partes del sur de Europa, Sri Lanka, India, Asia Menor. Diferentes especies habitan diferentes ambientes, como montañas, junglas, sabanas y a veces desiertos y estepas. Se cree que los individuos que viven en los sectores mediterráneos europeos derivan de ejemplares introducidos por el hombre en épocas remotas.

Los camaleones viven, en su mayor parte, en ambientes forestales, pero también se hallan algunos en matorrales, y algunas especies viven en el suelo, debajo de las hojas. Pueden pasar de un árbol a otro gracias a la habilidad prensil de su cola y de sus patas.

Además de la característica propia de cambiar de color, los camaleones también cambian de piel como las Serpientes, dos veces al año.

Alimentación

Los camaleones no son cazadores activos. Prefieren sentarse, quedándose horas inmóviles, esperando que una presa pase por allí. Se alimentan básicamente de artrópodos y de pequeños vertebrados. En cautividad, también comen frutas (papayas, plátanos), y hasta huevos fritos. Aunque esta dieta solo es valida para animales adultos, las crías son casi exclusivamente insectívoras (grillos, tenebrios, zophobas, cucarachas…).

El Camaleón y su lengua

La potencia muscular del animal varía según su tamaño y especie; o sea, la rapidez es relativa. Aun así, para hacernos una idea, si un ejemplar de los que podemos encontrar en España (Chamaeleo chamaeleon) mide unos 22 cm, significa que su lengua sale despedida a más de 57 m por segundo. Visto de otro modo: en una décima de segundo, su lengua recorre una vez y media la longitud de su cuerpo. No está mal. Los mismos investigadores han descubierto, gracias entre otras cosas a una cámara de alta velocidad, que el camaleón no solamente golpea y abraza a la presa, sino que también la succiona. Lo más asombroso es, quizá, el mecanismo de lanzamiento: el cráneo del reptil posee unos huesos con forma de Y, de modo que la lengua, apoyada en ellos, sale disparada como en un tirachinas

Comportamiento

El camaleón es una animal diurno, su periodo de mayor actividad es la mañana. Los camaleones viven la mayor parte de sus vidas en solitario, y son bastante agresivos contra otros miembros de su misma especie. La soledad solo es abandonada en la época de apareamiento, cuando el macho desciende de los árboles en busca de hembras. Los camaleones muerden cuando son provocados, pero el mordisco no es doloroso.

Reproducción

Los camaleones son ovíparos. Una vez que la hembra está lista para colocar los huevos(3-6 semanas después de la fecundación), desciende hacia el suelo y comienza a excavar un hueco de 10 a 30 centímetros dependiendo la especie. Luego, entierra los huevos y deja el lugar. La cantidad de huevos depositados varía de especie en especie desde el brookesia con 2 a 4 huevos hasta el chamaeleo calyptratus que se sabe pone de 80 a 100 huevos. Los huevos tardan en incubar de 4 a 12 meses con excepción de del calumma parsonii, en esta especie la incubación puede durar de 18 a 24 meses. Los camaleones suelen alcanzar la madurez sexual en menos de un año (dependiendo de la especie) y pueden vivir del orden de 4 ó 5 años, si bien algunas especies de gran tamaño como los Chamaeleo melleri y los Calumma parsonii pueden llegar hasta los 15 años.

Algunas especies de camaleones como el Chamaeleo jacksonii y el Chamaeleo fuelleborni son ovovivíparos y dan a luz crías vivas. El tiempo de gestación puede variar de 4 a 6 meses dependiendo la especie.

Sistemas de defensa (camuflaje)

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Algunas especies de camaleón son capaces de cambiar de color, lo que es su característica más famosa.

Al contrario de lo que algunos creen, no son incoloros, ni mudan de color solo de acuerdo con el del ambiente; en realidad, el cambio de su color básico expresa más a menudo una condición fisiológica, relacionada con la temperatura o la hora del día, o psicológica, provocada por la proximidad de un eventual adversario o pareja.

El cambio de color también tiene un papel importante en la comunicación durante las luchas entre camaleones: los colores indican si el oponente está asustado o furioso.

Accidentalmente, el cambio de color puede ayudar a la ocultación del animal, aunque esta no es una ocurrencia frecuente, y sí ocasional.

Los camaleones tienen células pigmentarias especializadas en varias capas de la dermis, bajo su epidermis externa y transparente. Las células de la capa superior, llamadas cromatóforos, contienen pigmentos amarillos y rojos. Bajo la de los cromatóforos hay otra capa cuyas células pigmentarias, los guanóforos, contienen una sustancia cristalina e incolora, la guanina. Los guanóforos reflejan, entre otras cosas, el color azul de la luz incidente. Cuando la capa superior con sus cromatóforos determina un color amarillo, la luz azul reflejada por los guanóforos se tiñe de verde (azul + amarillo). Aún más abajo se encuentra una capa rica en melanóforos, cargados del pigmento oscuro llamado (melanina) que también tiñe la piel humana. Estos melanóforos regulan el brillo, es decir la cantidad de luz reflejada. Todas estas células pigmentarias pueden regular la distribución de los pigmentos que contienen, ampliándola o contrayéndola, lo que da lugar su vez a las diferencias de brillo, tonalidad y dibujo que distinguen a los camaleones.

Especies

Familia Chamaeleonidae

  • Subfamilia Chamaeleoninae (camaleones típicos)
    • Género Bradypodion
    • Género Calumma
    • Género Chamaeleo
    • Género Furcifer
    • Género Kinyongia
    • Género Nadzikambia
  • Subfamilia Brookesiinae (camaleones enanos)
    • Género Brookesia
    • Género Rhampholeon
    • Género Rieppeleon

Bibliografía

http://www.mascotissimo.com/el-camaleon-chamaeleo/

http://animales-salvajes.buscamix.com/web/content/view/17/73/

http://es.wikipedia.org/wiki/Chamaeleonidae#Reproducci.C3.B3n

 

 

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